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Les verbes modaux au passé sont “must”, “could”, “might” et “may” avec “have” + participe passé pour parler de suppositions ou de spéculations concernant un événement passé.

Voici quelques exemples de verbes modaux passés : 

  • The cat has escaped, I must have left the window open by mistake. = Le chat s’est échappé, J’ai dû laisser la fenêtre ouverte par erreur.
  • Claire has left her handbag here, she must have left in a rush. = Claire a laissé son sac à main ici, elle a dû partir précipitamment.
  • I don’t know why he did that, he could have hurt himself. = Je ne sais pas pourquoi il a fait ça, il aurait pu se blesser.
“May” et “might” sont en fait très similaires, bien que certains disent que la forme modale passée de “may” a un niveau de probabilité légèrement plus élevé.

Nous utilisons la forme verbale modale passée de “May” et “Might” pour spéculer sur le passé :

Nous utilisons la forme verbale modale passée de “May” et “Might” pour spéculer sur le passé

Par exemple, dans l’image ci-dessus, on peut voir deux personnes qui se demandent pourquoi Jean n’est pas encore arrivé au travail. La femme suggère qu’il est en retard parce qu’il a manqué le train :

  • Why isn’t John at work yet? = Pourquoi Jean n’est-il pas encore au travail ? 
  • I don’t know; he might have missed the train. = Je ne sais pas, il a peut-être raté le train.

Note : La femme pourrait également utiliser la forme verbale modale passée “may” et cela aurait le même sens, c’est-à-dire une spéculation sur ce qui est arrivé à Jean dans la passé.

Utilisez le passé modal de “Might” pour parler de quelque chose qui n’a pas eu lieu dans le passé :

Utilisez le passé modal de “Might”

Rappelez-vous que si nous parlons de quelque chose qui ne s’est pas produit ou d’une possibilité dans le passé, nous utilisons “might have” et non “may have” : 

The car came around the corner so fast that I might have been killed. = La voiture a pris le virage si vite que j’aurais pu être tué

Le parfait modal continu

Pour les spéculations sur une action continue dans le passé, nous pouvons utiliser le parfait continu modal :

MAY/MIGHT + HAVE BEEN + ING FORM DU VERBE

Le parfait modal continu

Exemple : 

  • They don’t know why he crashed the car, but I’ve heard that he may have been drinking and driving = Ils ne savent pas pourquoi il a eu un accident, mais j’ai entendu dire qu’il avait peut-être conduit en état d’ébriété.

Formation des phrases négatives avec des verbes modaux au passé :

Formation des phrases négatives avec des verbes modaux au passé

Pour former une phrase négative avec un verbe modal au passé, il suffit d’insérer le mot “NOT” entre le verbe modal et le mot “have” :

MAY/MIGHT + NOT + HAVE + PARTICIPE PASSÉ

Par exemple : Quinoa is a simple food that you may not have heard of. = Le quinoa est un aliment simple dont vous n’avez peut-être pas entendu parler.

Phrases négatives avec des verbes modaux au passé :

Si vous voulez demander poliment à quelqu’un de spéculer sur ce qui a pu se produire, vous pouvez utiliser “Do you think you may/might + participe passé” :

Phrases négatives avec des verbes modaux au passé

DO YOU THINK YOU + MAY/MIGHT + HAVE + PARTICIPE PASSÉ

Exemples : 

  • Do you think you may have added too much water to your plant? It looks quite yellow. = Vous avez peut-être ajouté trop d’eau à votre plante ? Elle a l’air bien jaune.
  • Do you think she might have forgotten about the appointment? It’s 9:20. = Pensez-vous qu’elle ait pu oublier son rendez-vous ? Il est 9h20.
  • You’ve been looking all morning, do you think you might have lost your keys? = Vous avez cherché toute la matinée, pensez-vous avoir perdu vos clés ?

La forme modale du passé avec “Could” est utilisée pour parler de la capacité dans le passé :

Lorsque nous parlons de capacité ou d’aptitude dans le passé, nous pouvons utiliser une forme de parfait conditionnel. 

COULD + HAVE + PARTICIPE PASSÉ

La forme modale du passé avec “Could”

Voici quelques exemples d’utilisation de “could” comme verbe modal passé pour désigner une capacité dans le passé :

  • I could have been a professional dancer, but I broke my leg when I was 17. = J’aurais pu être danseur professionnel, mais je me suis cassé la jambe à 17 ans.
  • You could have passed your exams if you had studied as I told you! = Tu aurais pu réussir tes examens si tu avais étudié comme je te l’avais dit ! 
  • He could have asked me to help him build the wardrobe, instead of spending all day doing it by himself. = Il aurait pu me demander de l’aider à construire la penderie, au lieu de passer toute la journée à le faire tout seul. 

Forme négative pour exprimer l’impossibilité dans le passé :

Forme négative pour exprimer l'impossibilité dans le passé

Alors que “may/might not have…” exprime que quelque chose n’a peut-être pas eu lieu dans le passé, “could not have…” signifie que quelque chose n’a certainement pas eu lieu. 

COULD (+NOT) + HAVE + PARTICIPE PASSÉ

Voici quelques exemples pour plus de clarté : 

  • Even if I had studied for 1000 hours, I could not have passed that exam! It was too difficult, impossible! = Même si j’avais étudié pendant 1000 heures, je n’aurais pas pu réussir cet examen ! C’était trop difficile, impossible ! 
  • Wow! 100% on your exam! You could not have done any better, well done! = Ouah ! 100% à l’examen ! Tu n’aurais pas pu faire mieux, bravo !

Nous utilisons l’expression “Could have” pour critiquer gentiment :

l expression could have pour critiquer gentiment

Si un locuteur natif anglais est légèrement contrarié par le fait que vous n’ayez pas mentionné quelque chose d’important, il pourrait vous dire : 

  • You’re an hour late! You could have let me know! = Vous avez une heure de retard ! Vous auriez pu me prévenir !
  • You could have sent a message at least! = Vous auriez pu au moins envoyer un message !
  • She didn’t warn me about the visit, she could have mentioned that they were coming! = Elle ne m’a pas prévenu de la visite, elle aurait pu me dire qu’ils venaient ! 

La forme modale du passé avec “Must” est utilisée pour parler de ce que vous pensez être certain du passé :

Verbe modaux au passé : La forme modale du passé avec “Must”

La forme verbale modale passée avec “must” peut être utilisée dans des situations où vous êtes très sûr de vos déductions et pensez qu’il n’y a pas d’autres possibilités. Sa structure est similaire à celle de “might/may have”, mais avec une certitude beaucoup plus forte.

MUST + HAVE + PARTICIPE PASSÉ

Voici quelques exemples de must comme verbe modal au passé exprimant des déductions/croyances sûres :

  • Karen is late, she must have missed her train. = Karen est en retard, elle a dû rater son train. (aucune autre explication n’est possible) 
  • I don’t have my keys, I must have left them in the kitchen. = Je n’ai pas mes clés, j’ai dû les laisser dans la cuisine.
  • My bicycle has disappeared, it must have been stolen. = Mon vélo a disparu, il a dû être volé.

Utilisez “Couldn’t have” pour une certitude négative dans le passé (et pas “Mustn’t have”) :

Comme mentionné précédemment, si nous sommes certains que quelque chose était impossible ou ne s’est pas produit dans le passé, nous devons utiliser le verbe modal passé “couldn’t have”, car “mustn’t have” ne peut pas être utilisé dans ce sens. Voici un exemple supplémentaire :

  • The bicycle couldn’t have been stolen, there was nobody here. = Le vélo n’a pas pu être volé, il n’y avait personne ici.
Utilisez Couldn't have pour une certitude négative dans le passé, et pas Mustn't have

Nous utilisons le verbe “Should” au passé pour parler des erreurs passées et faire des recommandations ou fortement critiquer des actions passées

Les verbes modaux au passé

Nous pouvons utiliser ce modal passé pour commenter des erreurs passées ou pour critiquer ou faire des suggestions sur un comportement passé. L’utilisation de “should” pour critiquer est plus forte que celle de “could” et plus directe.

SHOULD + HAVE + PARTICIPE PASSÉ 

Par exemple :

  • You should have been here TWO hours ago! -Sorry there was traffic. = Tu aurais dû être ici il y a DEUX heures ! -Désolé, il y avait du trafic.
  • He should have gone to the doctor immediately instead of waiting.= Il aurait dû aller voir le médecin tout de suite au lieu d’attendre.
  • She should have added more salt to the food, it tastes bland. = Elle aurait dû ajouter plus de sel à la nourriture, elle est fade.

Utilisez “Shouldn’t have” dans les phrases négatives exprimant une critique d’un fait passé :

Les verbes modaux

Par exemple :

  • We shouldn’t have turned left before, this is the wrong direction. = Nous n’aurions pas dû tourner à gauche avant, c’est la mauvaise direction.
  • You shouldn’t have said that to her, now she’s upset. = Tu n’aurais pas dû lui dire ça, maintenant elle est fâchée.
  • He shouldn’t have gone to work, he was very ill. = Il n’aurait pas dû aller travailler, il était très malade.

La forme modale du passé avec “Would” est utilisée pour parler des possibilités passées et de leurs conséquences (irréelles) :

La forme modale du passé avec “Would”

Les structures “would have” sont un conditionnel passé (souvent utilisé avec “if” pour former le troisième conditionnel), qui décrivent non seulement une possibilité passée mais aussi ses conséquences potentielles passées. Souvent, ces conséquences ne peuvent plus se produire dans le présent, ce qui signifie qu’elles décrivent des situations irréelles ou improbables/impossibles à réaliser aujourd’hui.

Par exemple: 

  • If he had passed his exams, he would have become a doctor (no longer possible now). = S’il avait réussi ses examens, il serait devenu médecin (ce qui n’est plus possible aujourd’hui).
  • She would have been here earlier but her train was delayed. = Elle serait arrivée plus tôt, mais son train a été retardé.
  • I would have called you but my phone had no battery. = Je t’aurais appelé, mais mon téléphone n’avait plus de batterie.

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La forme “Wouldn’t have” est utilisée pour décrire ce qui aurait pu être évité dans le passé :

La forme Wouldn t have, verbes modaux au passé

Par exemple, il n’aurait pas eu d’accident de voiture s’il n’avait pas bu autant :

  • He wouldn’t have crashed the car if he hadn’t drunk so much. = Il n’aurait pas eu d’accident s’il n’avait pas bu autant.
  • She wouldn’t have left, if they hadn’t been so rude to her. = Elle ne serait pas partie s’ils n’avaient pas été si impolis avec elle.
  • We wouldn’t have chosen this hotel, if we had read the reviews. = Nous n’aurions pas choisi cet hôtel si nous avions lu les critiques.

Résumé des verbes modaux au passé

Essentiellement, tous les verbes modaux peuvent être utilisés dans le passé en ajoutant “have + participe passé”, cependant leur sens et leur fonction changent souvent :

May/Might have = spéculation dans le passé

Could have = capacité dans le passé

Should have = critique/recommandation dans le passé

Would have = possibilités passées et leurs conséquences (irréelles)

Par exemple, voyez comment les modaux passés suivants modifient le sens de la phrase ci-dessous :

  • I may/might have talked to John… = Il se peut que j’aie parlé à Jean… [mais je n’en suis pas sûr]
  • I could have talked to John… = J’aurais pu parler à Jean… [j’en étais capable dans le passé, mais je n’en suis probablement plus capable aujourd’hui]
  • I should have talked to John… = J’aurais dû parler à Jean… [mais je ne l’ai pas fait et c’était une erreur]
  • I would have talked to John (if)….  = J’aurais parlé à Jean (si)…. [mais je ne l’ai pas fait, situation irréelle et impossible]

Verbes modaux au passé dans les chansons

Commenter et spéculer sur des événements qui se sont produits dans le passé est un thème extrêmement populaire dans la musique. Vous trouverez ci-dessous quelques exemples de chansons pop qui utilisent certaines des structures modales du passé que nous avons passées en revue ci-dessus. Y a-t-il d’autres chansons que vous aimez qui utilisent également des verbes modaux au passé ? Laissez un commentaire avec vos préférées, l’équipe de Break Into English serait ravie de découvrir vos choix !

Rolling In The Deep – Adele

It Must Have Been Love – Roxette

When I Was Your Man – Bruno Mars

PS : Il y a aussi des scènes célèbres de films qui utilisent des structures modales passées, reconnaissez-vous le film dans ce clip ?

Eliza et Laria

Cet article a été écrit par les contributeurs du blog de Break Into English, Elizabeth et Laria, qui sont deux de nos meilleures rédactrices. Elles ont collaboré sur cet article pour vous donner la façon la plus efficace d’étudier et d’apprendre les verbes modaux au passé.

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